2006-07-21

Totipotent (長生)

今天,《明報》(2006) 有一段很短的新聞:

美國參議院周二以 63 比 37 票通過一項擴大聯邦政府對幹細胞研究資助的法案,但白宮表示,反對人類胚胎幹細胞研究的總統布殊,將首次動用否決權否決議案。

這則小小的新聞,指的,是神經科學 (Neuroscience) 裏一個很重要性的研究。在未解釋什麼是「幹細胞」(Stem Cell) 前,你要先想想,人體那成千上萬種不同的細胞,有軟的硬的、長的短的、有透明的結實的,共二百多種,最初是由多少個細胞長出來的呢?

對了,是一個。全都是精子和卵子結合出來的那一顆細胞,再分裂出來的。所以,最早分裂出來的那些細胞,能夠變成身體上任何一部分的細胞,它們就是所謂「全能幹細胞」(Totipotent Stem Cell)。

這些「全能幹細胞」會根據身邊的細胞種類,而變成它們的一分子,亦即「百搭」。而且,它們會生生不息,不斷繁殖。

眾所周知,身體很多地方都有收復功能:皮肉傷口會癒合、神經線亦能重接;然而,腦細胞受損便很難再生 (不是完全不會,但很慢很少)。於是現代人越來越多因老人癡呆症、柏金遜症、中風等難治之症而老死。「幹細胞」的威力,來自它的全能百搭功能。數年前,曾經有人將「幹細胞」植入一隻半身不遂的老鼠的脊髓,「幹細胞」立即變成神經細胞,於是那老鼠竟能重新走動 (McDonald, et al, 1999)!

簡單點說,有了「幹細胞」,身體任何地方有問題,都能修補,最終結果便是人人長生不老!

那為什麼布殊反對呢 (Berger, 2001)?如果你記得我剛才說的,仔細一想,便會明白。「幹細胞」的製造,要來自胚胎。雖然那胚胎只有五十至一百顆細胞,但那仍是一個可以長成一個人的胚胎。所以早於 1995,美國克林頓總統便已禁止了聯邦對此研究的所有資助;而直至現在,我們還未有其他方法提鍊出「幹細胞」。究竟那數十粒細胞算不算有生命、有靈魂,我讓你去判斷。

在成人骨髓中的幹細胞,其實己被用來治療血癌。然而,那些幹細胞不是「全能幹細胞」,所以只能用來修補骨髓。另一方面,由於「幹細胞」生生不息,亦有人開始懷疑它們其實與癌症有關 (Clarke & Becker, 2006)。

其實,有很多電影都是以復製人為題材,諸如《第六發現》(The 6th Day)、《謊島叛變》(The Island) 等等,都是用復製人作為後備器官之用。現實裏,「幹細胞」的培育與移植,明顯地比復製整個人簡單與精彩得多。

Reference:
明報 (2006, Jul 20).美參院增幹細胞資助.載於:http://www.mingpaonews.com/20060720/tad1.htm

Berger, E. (2001, Jul 18). Research avenue adds fuel to stem cell controversy. Cable News Network (CNN). Retrieved from http://archives.cnn.com/2001/HEALTH/07/11/stem.cell.fact/

Cable News Network (2003). The stem cell debate: Scientists clone embryos. Retrieved from http://www.cnn.com/SPECIALS/2001/stemcell/

Clarke, M. F. & Becker, M. W. (2006, Jul). Stem cells: The real culprits in cancer? Scientific American. Retrieved from http://www.sciam.com/article.cfm?chanID=sa006&articleID=000B1BED-0C0A-1498-8C0A83414B7F0000

McDonald, J. W., Liu, X. Z., Qu, Y., Liu, S., Mickey, S. K., Turetsky, D., et al. (1999). Transplanted embryonic stem cells survive, differentiate and promote recovery in injured rat spinal cord. Nature Medicine, 5, pp. 1410-1412.

5 則留言:

道士 說...

的確﹐當時看了關於這種科技的文章﹐便很希望長生不老的是自己。長生不死﹐對我一點吸引力也沒有﹐如果像上次提過Gulliver's travel的形容更覺恐怖。不過如果可以長生不老﹐自古也是人所追求的。不過到人真的可以長生不老﹐真的不敢想像世界會便成怎樣。多幾個倉海君就話只有助學術﹐不過如果多幾個布殊﹑金正日等 - 人還是早點死了好。當這個臭皮曩真的像衣服可隨意更新更換﹐人類這種自然界的侵蝕者便會更快的消磨一切資源。沒有足夠的能源﹐能量﹐不死還需死。

倉海君 說...

I've just noticed that you have another blog called The Executives.It's damn funny. You should have written more about how you pull tricks daily as an executive. In doing so, you can at least put the readers on their guard against being taken in by swindlers-cum-executives like you, hahaha. Without a doubt, it also serves your educational purpose on that score.

狂人.Paul Sin 說...

道士:

對,家中兩老亦說,如此地球很快便有人滿之患。我於是便說,到時所有胚胎都已拿來做幹細胞,人口很快又會平衡過來。那就真的恐怖了 :D

倉海君:

I could't believe you would dig that out; but you did! Very impressive :)

My initiative was to co-author it with another two "swindlers-cum-executives", but they have been too busy swindling around, so I still haven't updated it since my first posting. Now you make it so public and I suddenly feel an urge to refresh it from now on... So stressful! ^^!!

狂人字

道士 說...

記得有個朋友提起過一套日本卡通﹐好像叫‘桶夢’??那個世界分三層﹐地球是原始層﹐住的是經核戰後的變種人/怪獸﹐像阿修羅界。跟著是天空之城﹐表面是美好的﹐但所有人其實也是遺傳基因培植出來的﹐每個個體其實就像Program 一樣。雖然每個人也像長壽的超人﹐但是沒有超越被圍遺傳定下來的能力的可能性。也就是說﹐是在一個 programmed & destined 的世界﹐同時這個世界的 gene pool 也越來越小。第三層是神界﹐在一個衛星之上就是個千年不死的科學家﹐操縱了第二層的人﹐並且在第二層的世界注入了四個擁有自由基因的人﹐當有些超越了本生存在能力的人出現﹐這‘神’便會殺死那人再提取他的基因﹐使自己更全能。故事便是一個自由體去挑戰這神﹐哲學的意味也頗重﹐有時間找到我也想看看。

Orangutan 說...

「究竟那數十粒細胞算不算有生命、有靈魂,我讓你去判斷。」

那些細胞是有生命的,這點無可置疑.靈魂是甚麼?沒有人知道.我也相信,沒有人能對著那堆細胞說那是一個完全的人.

問題是,殺掉一個有機會成為人的生命,是不是道德上可接受的行為?值不值得冒這個(道德上的)險,去換取可能出現的醫學突破?

不過布殊也不是在思考甚麼道德問題.他否決聯邦對stem cell research的資助,是因為如果政府對「幹細胞也是人」這點讓步,右派支持者會視之為對墮胎的默許.布殊明白,反墮胎是團結保守派萬試萬靈的政治仙丹.明知禁不了,但也要永遠保持反墮胎的姿態.